Contralmirante Arturo Fernández Vial

Contralmirante Arturo Fernández Vial

Contraalmirante y uno de los de los héroes del Combate Naval de Iquique, que como Guardiamarina de entrepuente de la corbeta "Esmeralda" tuvo una actuación destacada en la jornada del 21 de mayo de 1879. Participó en la Guerra del Pacífico y en la Guerra Civil de 1891. Nació en Santiago, el 15 de marzo de 1858, hijo de José Fernández Abarca y Mercedes Vial Maturana. A los catorce años ingresó a la Escuela Militar y en abril de 1875 lo hizo como Aspirante a la Escuela Naval, siendo nombrado Guardiamarina en julio de 1876 y embarcado en la corbeta "O'Higgins".

A los veintiún años, el 21 de mayo de 1879, tomó parte activa en el Combate Naval de Iquique, naufragando con la "Esmeralda" y siendo tomado prisionero. Permaneció como tal, primero en Iquique y luego en Tarma, hasta el 31 de diciembre de ese año, cuando fue canjeado por un prisionero de la cañonera "Pilcomayo" y regresó a Valparaíso. La acción de Iquique le valió el ascenso a Teniente 1º.

En Valparaíso se embarcó en la cañonera "Pilcomayo", ahora en poder de Chile. De esa cañonera pasó al "Huáscar", mandado por Carlos Condell de la Haza, en 1881, participando también en los bombardeos a El Callao y en las batallas de Chorrillos y Miraflores. Asciende al grado de Capitán de Corbeta en 1884 y en 1885 es nombrado Comandante del transporte "Angamos".

En junio de 1889, el Capitán de Fragata Fernández Vial es enviado a Europa para tomar a su cargo la construcción de los cazatorpedos "Almirante Lynch" y "Almirante Condell". Probadas estas naves, emprendieron su viaje a Chile a fines de 1890. En enero del año siguiente, el "Almirante Lynch" que mandaba Fernández, llegó a Punta Arenas, donde se tuvo conocimiento de la Guerra Civil de 1891 y de acuerdo con el Comandante de la cañonera "Pilcomayo", se pusieron a las órdenes del Congreso. Fue tomado prisionero, huyó a Montevideo y luego se unió al ejército constitucional. Embarcado en la fragata blindada "Cochrane" fue designado para mandar la Escuadra.

En marzo de 1895 fue nombrado adicto a la Legación de Chile en Uruguay, hasta que fue nombrado Gobernador Marítimo de Valparaíso. En 1898 se le designa Director del Territorio Marítimo y miembro del Consejo Naval. Ascendió a Contraalmirante en 1899 y comandó la División de Evoluciones, con insignia en el acorazado "Capitán Prat". En julio de 1916 se le concedió su retiro absoluto del servicio de la Armada. Desde entonces se ocupó en Santiago en crear organismos sociales de instrucción. Contribuyó a la formación de catorce escuelas nocturnas para obreros y varias sociedades de temperancia. Fomentó activamente el atletismo. Fue uno de los fundadores de la Asociación Atlética Nacional y perteneció a la Acción Cívica y contra el Alcoholismo, al Consejo de la Junta de Reforma Municipal, etc.

Conferencista y colaborador de la prensa en asuntos relacionados con el mejoramiento de la raza y de las costumbres. En estas actividades lo encontró la muerte en noviembre de 1931. Mostró una personalidad fuera de lo común y adelantada a sus tiempos, la que fue digna de admiración pública y de la gratitud de sus conciudadanos.